Speaking, Writing, and Thinking: linguistic relativity and research

Hablar, escribir y pensar: relatividad e investigación lingüística


Michael A.R. Biggs

We note that our writing systems suffer from the same problem of linguistic relativity as our spoken languages, i.e., that our first language influences how we think. This is known inaccurately as the Sapir-Whorf hypothesis or Whorfianism, which seems to make paradoxical any original thinking or paradigm shifts. We compare this problem to Wittgenstein’s concept of aspect-blindness. Our review shows that Boas, Sapir, Whorf, and Wittgenstein all claimed that language guides our habits of thought, but equally, all rejected the strong version of linguistic relativity called linguistic determinism. Using examples from Wittgenstein’s notational praxis, we argue this apparent paradox of originality can be addressed by objectifying our metaphors using non-conventional notations and images, thereby revealing them, and allowing us to break out of our conceptual habits and aspect-blindness. The outcome is a sketch theory of notation that addresses the problem of linguistic relativity for research and original thinking.

Linguistic relativity, determinism, Wittgenstein, Whorfianism, research.

Notamos que nuestros sistemas de escritura sufren el mismo problema de relatividad lingüística que nuestros idiomas hablados, es decir, que nuestro primer idioma influye en cómo pensamos. Esto se conoce erróneamente como la hipótesis de Sapir-Whorf o whorfianismo, lo que parece hacer paradójico cualquier pensamiento original o cambio de paradigma. Comparamos este problema con el concepto de “ceguera de aspecto” de Wittgenstein. Nuestra revisión muestra que Boas, Sapir, Whorf y Wittgenstein afirmaron que el lenguaje guía nuestros hábitos de pensamiento, pero igualmente rechazaron la versión fuerte de la relatividad lingüística llamada “determinismo lingüístico”. Utilizando ejemplos de la praxis notacional de Wittgenstein argumentamos que, esta aparente paradoja de la originalidad, puede abordarse objetivando nuestras metáforas usando notaciones e imágenes no convencionales, revelándolas y permitiéndonos romper con nuestros hábitos conceptuales y ceguera de aspecto. El resultado es un esbozo de teoría de la notación que aborda el problema de la relatividad lingüística para la investigación y el pensamiento original.

Palabras clave
Relatividad lingüística, determinismo, Wittgenstein, whorfianismo, investigación.


DOI: 10.58909/ad23864146



Biggs, M.A.R. (2023). Speaking, Writing, and Thinking: linguistic relativity and research. In Pérez-Aldeguer, S. (Ed.),
Teaching and learning projects in Arts and Humanities. (pp. 1-12). Madrid, España: Adaya Press. https://doi.org/10.58909/ad23864146

Speaking, Writing, and Thinking: linguistic relativity and research